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Ich habe Kopfschmerzen. Nicht die minderwertigen, nervigen „Ich habe Kopfschmerzen“-Kopfschmerzen. Die bekomme ich auch. Fast jeder tut es, und sie sind eine Belastung.

Nein, wenn ich sage, dass ich Kopfschmerzen bekomme, dann meine ich, dass in weitgehend unvorhersehbaren Abständen tief in meinem Kopf ein Schmerzknoten aufsteigt, der ausnahmslos hinter meinem rechten Augapfel wahrgenommen wird. Dann klickt es sich schnell durch die Intensitätsskala, rast an dem dumpfen Schmerz vorbei, den Sie vielleicht bekommen könnten, wenn Sie zu lange auf den Bildschirm starren, überspringt die Verdüsterung, die Sie am Morgen nach der Hochzeit Ihres Bruders hatten, und überspringt den qualvollen, aber flüchtigen Stich von An Eiscreme-Kopfschmerzen und innerhalb weniger Minuten einen so durchdringenden und anhaltenden Schmerz erreichen, dass ich nur etwas Robustes greifen, hin und her schaukeln und grunzen kann, bis es nachlässt.

Meine sind das, was Ärzte einen der „primären Kopfschmerzen“ nennen – wiederkehrende und oft quälende Störungen, die keine Nebenprodukte einer anderen Erkrankung sind (oder von den Cocktails der letzten Nacht selbst zugefügt wurden), sondern unerbittliche und in vielerlei Hinsicht immer noch schlecht verstandene Störungen sich.

Wir kennen sie unter gebräuchlichen Namen wie Migräne, von der zig Millionen Menschen betroffen sind, überproportional Frauen. Ich leide an einer anderen Geschmacksrichtung, die als Cluster-Kopfschmerz bekannt ist (technisch gesehen eine autonome Trigeminus-Cephalalgie). Und es gibt andere, mit unzähligen und unvollkommen gezeichneten Linien, die sie unterscheiden.

Wenn Sie unter Migräne oder Cluster-Kopfschmerzen leiden – und Forschungen deuten darauf hin, dass mehr als eine Milliarde Menschen weltweit dies tun – wissen Sie wahrscheinlich etwas darüber, wie man von Arzt zu Arzt pendelt und nach jemandem sucht, der es „versteht“. Sie wissen, wie es ist, gerne Pillen zu verschlingen, die nicht wirklich wirken und die Sie auf andere Weise unglücklich machen. Und vielleicht kennen Sie sogar die gleiche ungläubige Verzweiflung, die mich von meiner fötalen Position auf dem Badezimmerboden wundern ließ: „Wie ist es möglich, dass die Wissenschaft verdammte Kopfschmerzen nicht heilen kann?“

Wo ist die Lösung?

Ich gehe nicht so weit zu sagen, dass wir uns einer Lösung nähern. In vielerlei Hinsicht sind wir weiter davon entfernt, diese Störungen zu verstehen, als wir sein sollten, angesichts der Milliarden von Dollar, die sie an Gesundheitskosten einbringen, und des übergroßen Tributs, den sie von den Menschen verlangen – normalerweise während ihrer produktivsten und kreativsten Zeit Jahre. Aber ich kann auch mit einiger Sicherheit sagen: Es gab wahrscheinlich nie einen besseren Zeitpunkt, um Kopfschmerzen zu haben.

Im März ging einer der begehrtesten Preise der Neurowissenschaften, der mit 1,5 Millionen US-Dollar dotierte Brain Prize, an vier Wissenschaftler, die, oft unabhängig voneinander und etwa in den 1980er Jahren, unser Verständnis von Migräne und ähnlichen Kopfschmerzen revolutionieren wollten.

Ihre Arbeit und die vieler anderer war langsam, aber stetig und kippte lange vorherrschende und leichtfertige Vorstellungen wie „die Migräne-Persönlichkeit“ (eine verhöhnende Kategorie, die sich hauptsächlich an Frauen richtet) oder die Vorstellung, dass Stress und eine schwache Konstitution die Ursache waren.

Sie sind nicht. Primäre Kopfschmerzen sind eher echte neurobiologische Störungen, und das weiß ich, denn an einem sonnigen Tag im letzten Frühjahr und nach einigen Wochen, in denen ich entsetzliche Schmerzen mit miesen Medikamenten nicht perfekt bewältigt und mit Ärzten und Krankenkassen feilscht, stand ich in meiner Küche und wanderte meine Hose und verabreichte mir in meine unteren drei (immer noch sehr teuren) Injektionen eines neuen Elixiers – eines monoklonalen Antikörpers, der entwickelt wurde, um ein Neuropeptid namens CGRP, kurz für Calcitonin-Gen-Related Peptide, zu hemmen.

CGRP, das erst in den 1980er Jahren entdeckt wurde, ist eine Schlüsselkomponente im Kopfschmerzweg des Nervensystems und scheint eng an der Entstehung von Migräne und Clustern beteiligt zu sein. Wissenschaftler glauben jetzt, dass diese Kopfschmerzen teilweise entstehen, wenn zerebrale Strukturen, die mit der Kopfschmerzsignalisierung verbunden sind, hyperaktiv werden – eine Art neurovaskulärer Kommunikation, die fehlgeschlagen ist.

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Und obwohl das Gehirn selbst keine Schmerzen verspürt, kann es auf diese fehlerhafte Aktivität reagieren, indem es starke Schmerzempfindungen an Teile des Kopfes sendet, die dies können – wahrscheinlich die membranartigen Gewebeschichten zwischen dem Schädel und dem Gehirn, die als Hirnhäute bezeichnet werden. In diesem Fall können die Patienten auch eine erhöhte Licht-, Geräusch- und Geruchsempfindlichkeit sowie Übelkeit und sogar Erbrechen verspüren. Dies kann bei manchen Menschen, die mit Migräne leben, stunden- und manchmal tagelang unvermindert anhalten.

Neue Medikamentenklasse

Diese neue Medikamentenklasse, deren erste von Amgen und Novartis auf den Markt gebracht wurde und zusammenfassend als CGRP-Inhibitoren bezeichnet wird, verändert das Leben vieler Kopfschmerzpatienten, und es ist keine Übertreibung zu sagen, dass eine direkte Linie zwischen der Forschung gezogen werden kann mit dem Brain Prize und Veranstaltungen in meiner Küche an diesem Tag im letzten Frühjahr geehrt.

Kann ich eindeutig sagen, dass es bei mir funktioniert hat? Vielleicht. Ich glaube schon. Meine Kopfschmerzen ließen kurz danach nach – obwohl es für Cluster charakteristisch ist, sowieso in Remissionsphasen zu gehen, nur um wieder aufzutauchen.

Aber selbst wenn es funktioniert hat – und so begrüßenswert diese Fortschritte sind – wird jeder Neurologe, der heute arbeitet, bereitwillig zugeben, dass wir in Bezug auf viele Aspekte dieser häufigsten und schwächenden Erkrankungen in der Steinzeit bleiben. Dies ist wahrscheinlich zumindest teilweise auf historische Verzerrungen zurückzuführen.

Wie Joanna Kempner, außerordentliche Professorin für Soziologie an der Rutgers University, in ihrem Buch „Not Tonight: Migraine and the Politics of Gender and Health“ aus dem Jahr 2014 flink darlegte, werden insbesondere Migräne-Kopfschmerzen von den medizinischen und wissenschaftlichen Einrichtungen nur unzureichend berücksichtigt.

Diese Entlassung, argumentiert Dr. Kempner, hing zumindest teilweise damit zusammen, dass Migräne häufiger bei Frauen auftrete, deren körperlichen Schmerzen oft eine psychische oder emotionale Ursache zugeschrieben wurde. Und obwohl diese Diagnosen inzwischen größtenteils von der medizinischen Einrichtung verworfen wurden, schlägt sie vor, dass die geschlechtsspezifischen Vorurteile bei der Behandlung von Kopfschmerzen dies nicht sind.

Gewiss sind unsere Gehirne unergründlich komplexe Organe und schwer zu studieren. Aber die Dynamik, die Dr. Kempner identifiziert, hat mit ziemlicher Sicherheit dazu beigetragen, die wissenschaftliche Unkenntnis der Kopfschmerzmechanik und -behandlung für Jahrzehnte und für alle zu verlängern. Bedenken Sie, dass der Amgen/Novartis-Antikörper das erste Medikament war, das jemals in den Vereinigten Staaten zugelassen wurde, um Migräne gezielt zu verhindern.

Die – und das ist gerade mal drei Jahre her. (Nebenwirkungen erscheinen bisher im Allgemeinen selten und mild, obwohl das langfristige Bild noch abzuwarten ist.) Eli Lilly erhielt erst 2019 die Zulassung für seine Version eines CGRP-Inhibitors zur Behandlung von Cluster-Kopfschmerzen, und neue Klassen von CGRP-Medikamenten sind immer noch vorhanden entstehenden.

Aber seit den Anfängen der Arzneimittelregulierung wurde jeder andere pharmakologische Klecks zur Vorbeugung dieser teuflischen Kopfschmerzen – eine Menagerie von Betablockern, Antiepileptika, Antidepressiva und anderen Medikamenten – für andere Krankheiten erforscht, entwickelt und entwickelt. Sie schienen einigen Menschen mit Kopfschmerzen als Nebenwirkung einfach zu helfen, und so probierten die Ärzte sie einfach aus.

In meiner Arbeit als Journalistin, die die moderne Entwicklung der Kopfschmerzwissenschaft erforscht, habe ich mit vielen Patienten gesprochen, die darauf hingewiesen haben, dass sowohl klinische als auch kulturelle Unwissenheit fortbesteht. Wie bei so vielen anderen Schmerzerkrankungen ist die Wahrscheinlichkeit, dass ihre Kopfschmerzen richtig diagnostiziert werden, bei schwarzen Patienten weitaus geringer als bei ihren weißen Kollegen.

Und während die Weltgesundheitsorganisation Kopfschmerzen als eine der Hauptursachen für Behinderungen und Produktivitätsverluste auf dem Planeten einstuft, ist unser Wissen über Kopfschmerzen, wie bei so vielen anderen Krankheiten, auf die reiche Welt gerichtet, sodass Inzidenz und Auswirkungen in den Entwicklungsländern stark unterschätzt werden .

Gleichzeitig sind die neuen Medikamente, obwohl sie für einige Menschen bemerkenswert wirksam sind, für andere ein weiterer herzzerreißender Misserfolg, was darauf hindeutet, dass ein grundlegenderer neuronaler Auslöser oder Ziel schwer fassbar bleibt. Diese Medikamente sind auch keine Heilmittel, und viele Patienten müssen sie weiterhin regelmäßig einnehmen – obwohl sie für eine einzelne Injektion mehr als 600 US-Dollar kosten können. Viele Kopfschmerzpatienten stellen fest, dass ihre Versicherer sich weigern, sie zu decken.

Enorme soziale Kosten

Bei all den jüngsten Fortschritten steht die Finanzierung der Grundlagenforschung zu Kopfschmerzerkrankungen durch die National Institutes of Health in keinem Verhältnis zu ihren enormen sozialen Kosten, und viel zu wenige junge Ärzte sehen in der Kopfschmerzspezialisierung einen fruchtbaren Boden für eine Karriere.

Eine junge Medizinstudentin mit Interesse an Neurologie erzählte mir, dass sie verblüfft war, dass sich ihr Studium so stark auf ungewöhnliche Gehirnerkrankungen konzentrierte, da Kopfschmerzen so häufig sind – und immer noch so mysteriös. „Wir haben so viel über andere Dinge unterrichtet, die auch wichtig sind, aber viel weniger verbreitet sind“, sagte sie. “Davon war ich überrascht.”

Schau, ich verstehe. In einer Welt voller Krankheiten und Unruhen kann es absurd erscheinen, sich über Kopfschmerzen zu beschweren. Aber auch das macht den Weg eines chronischen Kopfschmerzpatienten – oder wirklich jeden mit chronischen Schmerzen – zu einem einzigartig einsamen.

Der Schmerz wird uns sicher nicht umbringen, aber wir können jederzeit ohne Erklärung längere körperliche Schläge erhalten – ein gnadenloser Kreislauf, von dem einige Studien gezeigt haben, dass er das Selbstmordrisiko erhöhen kann. Es wird sogar angenommen, dass einige Kopfschmerzen in der Lage sind, eine der außergewöhnlichsten Schmerzempfindungen des menschlichen Körpers auszulösen, aber sie treten an einem Ort auf, der sie für verwirrte Betrachter (und für den größten Teil der Geschichte auch für Wissenschaftler) völlig unsichtbar macht. .

Und all dieser Schmerz trägt einen Namen – „Kopfschmerz“ – der so häufig, so langweilig und durch seine Resonanz mit anderen, geringeren Dingen so stark verdünnt ist, dass die Betroffenen sich oft zu schämen, ihn überhaupt zu erwähnen.

Aber fragen Sie alle Menschen, die an Migräne oder ähnlichen Kopfschmerzen leiden, nach den Monaten, in denen sie von unaufgeklärten Ärzten entlassen oder falsch diagnostiziert wurden, oder nach den Jahren, in denen sie verschluckte, inhalierte oder injizierte, off-label-Medikamente schluckten oder injizierten, die sie schläfrig oder dumm machen ihre Knochen brüchig machen oder ihre Herzen rasen lassen oder eine Litanei anderer Nebenwirkungen haben.

Sie sind in deiner Familie. Oder Sie arbeiten mit ihnen zusammen. Nein, sie werden nicht sterben. Aber sie erleben sehr oft unergründliche, erschöpfende Schmerzanfälle – oder leben in der Angst, dass es wieder vor der Tür steht.

„Das Schmerzlichste für mich, abgesehen von meinen körperlichen Schmerzen, ist das unglaubliche Verlustgefühl, das mir die Migräne beschert hat“, erzählte mir eine junge Kopfschmerzpatientin, damals erst 22 Jahre alt. „Ich weiß, dass ich schlau bin, aber meine Schularbeiten spiegeln das nicht wider. Ich weiß, dass ich sozial bin, eine gute Tochter, eine gute Freundin, aber ich mache mir Sorgen, dass mein Leben dies auch nicht widerspiegelt“, sagte sie. “Ich denke, der Verlust, den ich fühle, ist der Verlust dessen, was ich ohne Migräne hätte sein können oder sein oder tun können.”

Im März appellierten Patienten und Befürworter der Kopfschmerzwissenschaft erneut an den Kongress, zusätzliche Mittel für Forschung und andere Initiativen zur Behandlung von Kopfschmerzen zu erhalten. Der jährliche Migraine World Summit bietet Patienten und Ärzten rund um den Globus Online-Zugang zu Experten, die auf dem neuesten Stand der Forschung arbeiten.

Kopfschmerzforschungszentren sind von Texas bis Dänemark damit beschäftigt, diese Erkrankungen zu untersuchen, es gibt ein wachsendes Marktpotenzial für noch neuere Medikamente und klinische Studien für andere potenzielle Therapien – von Psilocybin bis Vitamin D – sind in Arbeit.

Dieser Aufschwung des therapeutischen Interesses an Kopfschmerzen ist berauschend und voller Vorfreude, und die verwegene Wissenschaft, die betrieben wird, ist außergewöhnlich. Es ist wirklich eine gute Zeit, um Kopfschmerzen zu haben. Aber es ist auch entmutigend, dass ein Zustand, der so vielen Menschen so regelmäßig Qualen bereitet, so mysteriös bleibt – und so wenig behandelt wird.

Tom Zeller Jr. ist ein amerikanischer Journalist, der sich mit Armut, Technologie, Energiepolitik und Umwelt befasst